Por Joaquín Marino Göldy

ACERO IOXIDABLE


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El acero inoxidable es un acero de elevada pureza y resistente a la corrosión, dado que el cromo, u otros metales que contiene, posee gran afinidad por el oxígeno y reacciona con él formando de una capa pasivadora, evitando así la corrosión del hierro (los metales puramente inoxidables, que no reaccionan con oxígeno son oro y platino, y de menor pureza se llaman resistentes a la corrosión, como los que contienen fósforo). Sin embargo, esta capa puede ser afectada por algunos ácidos, dando lugar a que el hierro sea atacado y oxidado por mecanismos intergranulares o picaduras generalizadas. Algunos tipos de acero inoxidable contienen además otros elementos aleantes; los principales son el níquel y el molibdeno.
Como todos los tipos de aceros, el acero inoxidable es un material simple. Lo que tienen en común todos los aceros es que el principal componente (elemento que forma la aleación) es el hierro, al que se añade una pequeña cantidad de carbono. El acero inoxidable fue inventado a principios del siglo XX cuando se descubrió que una pequeña cantidad de cromo (el mínimo para conseguir propiedades inoxidables es del 12%) añadido al acero común, le daba un aspecto brillante y lo hacía altamente resistente a la suciedad y a la oxidación. Esta resistencia a la oxidación, denominada «resistencia a la corrosión», es lo que hace al acero inoxidable diferente de otros tipos de acero.
Su resistencia a la corrosión es lo que da al acero inoxidable su nombre. Sin embargo, justo después de su descubrimiento se apreció que el material tenía otras muchas valiosas propiedades que lo hacen idóneo para una amplia gama de usos diversos. Las posibles aplicaciones del acero inoxidable son casi ilimitadas, hecho que puede comprobarse con tan solo unos ejemplos:
  • En el hogar: cubertería y menaje, fregaderos, sartenes y baterías de cocina, hornos y barbacoas, equipamiento de jardín y mobiliario.
  • En la ciudad: paradas de autobús, cabinas telefónicas y resto de mobiliario urbano, fachadas de edificios, ascensores y escaleras, vagones de metro e infraestructuras de las estaciones.
  • En la industria: equipamiento para la fabricación de productos alimentarios y farmacéuticos, plantas para el tratamiento de aguas potables y residuales, plantas químicas y electroquímicas, componentes para la automoción y aeronáutica, depósitos de combustible y productos químicos.
Los aceros inoxidables se utilizan principalmente en cuatro tipos de mercados:
  • Electrodomésticos: grandes electrodomésticos y pequeños aparatos para el hogar.
  • Automoción: especialmente tubos de escape.
  • Construcción: edificios y mobiliario urbano (fachadas y material).
  • Industria: alimentación, productos químicos y petróleo.
Su resistencia a la corrosión, sus propiedades higiénicas y sus propiedades estéticas hacen del acero inoxidable un material muy atractivo para satisfacer diversos tipos de demandas, como lo es la industria médica.
El comportamiento tensión-deformación del acero inoxidable difiere del
comportamiento del acero al carbono en varios aspectos. La diferencia más importante reside en la forma de la curva tensión-deformación. Mientras el acero al carbono exhibe un comportamiento elástico lineal hasta su límite elástico y una zona plana antes del endurecimiento por deformación, el acero inoxidable presenta una curva tensióndeformación con forma más redondeada sin límite elástico definido.
Por ello, el “límite elástico” del acero inoxidable se expresa, en general, en términos de una resistencia de prueba definida para un determinado valor de deformación remanente (convencionalmente la deformación del 0,2%).
En cualquier caso, debe señalarse que el acero inoxidable puede absorber impactos considerables sin que sobrevenga la fractura, gracias a su excelente ductilidad (especialmente los grados austeníticos) y a sus características de endurecimiento por deformación.
Los niveles de resistencia de los aceros inoxidables austeníticos y dúplex aumentan con el trabajado en frío (tal como ocurre durante las operaciones de conformado en frío incluyendo el nivelado/aplanado mediante rodillo y también durante la fabricación).
Asociada a esta mejora de los niveles de resistencia se produce una reducción de la ductilidad, aunque generalmente tiene poca consecuencia gracias a los altos valores iniciales de ductilidad, especialmente para los aceros inoxidables austeníticos.

SOLDADURA DE ACEROS INOXIDABLES
Los aceros inoxidables son una aleación en donde el componente principal es Fe (hierro), entre 11% y 25% de Cr (cromo), este ultimo agrega resistencia a la corrosión y hace que se forme una fina película de oxido de cromo, la cual protege de la corrosión y oxidación del material ; y desde 3% a 21% de Ni (níquel), este también aumenta la resistencia a la corrosión, hace que la aleación sea más dúctil y facilita la soldadura y en menor proporción componentes tales como carbono, manganeso y silicio. Las diferentes combinaciones de estos elementos nos dan como resultado diferentes calidades de inoxidables, los cuales responderán de diferentes maneras ante casos puntuales de oxidación y corrosión. Estos pueden ser clasificados en : Austeniticos (por ejemplo el electrodo AWS E-310 que es un electrodo indicado cuando la pieza trabajara a altas temperaturas, presenta granos gruesos con alta tenacidad, pero muy sensible a la figuración en caliente) ; ferriticos (por ejemplo el electrodo AWS E-308 deposita aproximadamente un 6% de ferrita lo que hace que no sea tan propenso a la fisuracion en caliente, y el tamaño de los granos es más pequeño) ; y martensiticos (por ejemplo con el electrodo AWS E-316 generamos una estructura dura y poco tenaz, sensible a la fisuracion por debajo de los 400 ºC.En cuanto al proceso de soldadura el más destacado es el TIG (GTAW) por su alta calidad. tambien puede ser soldado por otros porcesos como MIG, Electrodos Revestidos y Arco Sumergido.

Y como ejemplo del uso del acero inoxidable en mobiliarios se podrán ver algunas imágenes a continuación.

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